While gov seeks support from miners, fails to control mercury pollution – Mientras el gobierno busca el apoyo de los mineros, no logra controlar la contaminación por mercurio

Thomas Graham, Yale School of the Environment:

In Bolivia, Mercury Pollution Spreads Amid a Surge in Gold Mining 

Miners pan for gold near San Juanito, Bolivia.
Miners pan for gold near San Juanito, Bolivia. ANDRÉ FATRAS / IRD VIA FLICKR

A boom in small-scale gold mining in Bolivia has raised concerns about pollution from mercury used in the mining process. Researchers are citing the health impacts on downstream villages, but the government has yet to act to stem the widespread use of the highly toxic chemical.

Across Bolivia, even in protected areas recognized by the United Nations for their diversity of wildlife, more than 1,000 artisanal mining operations are razing trees, diverting waterways, and reshaping the land in their search for gold. While miners are making a living, though, they are also dispersing mercury through the air, water, and soil. Their use of mercury has helped propel Bolivia to become the world’s biggest importer of the toxic substance.

The Minamata Convention is a global treaty to protect human health and the environment from the effects of mercury, considered by the World Health Organization to be one of the top 10 chemicals of greatest public-health concern. The treaty is named for Minamata Bay, Japan, where industrial dumping of mercury in the 1950s and ’60s led to widespread birth defects, neurological problems, and deaths as people consumed tainted fish. Like most South American nations, Bolivia signed the convention, which came into effect in 2017 and requires countries to develop a national action plan to reduce and, where feasible, eliminate mercury use in artisanal and small-scale gold mining. But unlike other nations, Bolivia has done almost nothing to regulate the import or use of mercury.

Last year, gold was Bolivia’s top export, worth $2.5 billion — double the value in 2020.

Bolivia has long been criticized by environmental and civil society groups for its lax regulation of the element, of which the vast majority is used for gold mining. Last year, Marcos Orellana, a professor of environmental law at George Washington University who is the UN’s special rapporteur on toxics and human rights, urged the Bolivian government to take action against the mercury trade, noting that its approach “has generated serious impacts on the human rights of populations affected by mercury contamination, including members of Indigenous peoples.”

In response, Bolivia’s attorney general defended the country’s adherence to the Minamata Convention, citing pilot programs among miners to raise awareness of the effects of mercury and to promote alternative technologies. But little has changed in remote mining camps, and this past September, Orellana presented a report to the UN’s Human Rights Council that called for a global ban on trading mercury and on using it in small-scale gold mining, which is now the world’s largest source of mercury pollution. He singled out Bolivia as a reported hub for mercury smuggling to other countries in the Amazon Basin. In October, when Orellana was in La Paz, Bolivia’s capital, for a conference on mercury, two Bolivian NGOs released preliminary findings of their own mercury studies, which showed that communities downstream of mining activity have abnormal and, in some cases alarming, levels of mercury in their bodies.

Gold has long been considered a safe haven for investors and a hedge against inflation. In recent years, its price hit record highs, and the increase has driven a surge in mining. Last year, gold was Bolivia’s top export, worth $2.5 billion — double the value in 2020.

Left: Mercury is poured by miners on a clump of earth to amalgamate gold particles. Right: A lump of gold and mercury.
Left: Mercury is poured by miners on a clump of earth to amalgamate gold particles. Right: A lump of gold and mercury. THOMAS GRAHAM

The majority of Bolivia’s gold mining, performed by unionized mining “cooperatives” working both legally and illegally, takes place in the La Paz region, including in the mountains and forests of the Apolobamba, Madidi, and Cotapata National Parks, which lie north and northeast of the nation’s capital. In Bolivia, as in much of the Amazon, gold occurs at low concentrations in the earth and in riverbeds. Practices vary, but miners typically use heavy machinery to excavate huge amounts of material, or hoses to suck up sediment from the riverbed, then process this gold-bearing soil and water through a sluice system that concentrates the gold. The miners then add liquid mercury to a slurry of gold and sand. The metal binds with the gold, forming an amalgam. Miners discard the process water and tailings, which still contain some mercury, then heat the amalgam, vaporizing the portion that is mercury and leaving behind purer gold.

Mercury ends up in human bodies through two distinct pathways. The first is when miners, most of whom work without protective masks, vaporize mercury and inhale fumes. This may happen on the site of a mining operation or where gold buyers further refine small nuggets of ore in their shops, dispersing fumes through populated areas.

There is no single internationally accepted limit for mercury levels in humans, although the U.S. Environmental Protection Agency has set a safe limit of 1 part per million (ppm), as measured in hair samples. Mercury emissions can be human-caused or result from natural processes: the element is emitted into the air when forests burn, volcanoes erupt, and rocks weather. In 2018, the United Nations carried out a global mercury assessment and concluded that in most background populations — that is, among people without significant mercury exposure — the level tends to be less than 2 ppm.

Members of one Indigenous community reported pains in their muscles, heads, and stomachs after mining intensified upstream.

“That being said, we don’t think there’s any safe level of mercury,” said Professor Niladri Basu, an environmental toxicologist at McGill University who was part of the assessment. “There are case studies in which people will exhibit mercury in the hair lower than 2 ppm and show some sort of effect.”

Prompted by the intensification of gold mining in Bolivia in recent years, civil society groups in 2022 carried out two non-peer-reviewed studies of mercury levels in riverside populations downstream from mining activity in the Bolivian Amazon. In the Department of La Paz, the Wildlife Conservation Society and Reacción Climática took hair samples from 268 people from 27 communities and five Indigenous groups. The average mercury level of everyone tested was 2.96 ppm, while the Esse Ejja, an Indigenous group that eats much more fish than the others, averaged 6.9 ppm. This study built on a 2021 study carried out by the International Pollutants Elimination Network, which found that Esse Ejja women of child-bearing age had an average hair mercury level of 7.58 ppm. The highest level was 32.4 ppm.

Also in 2022, the Bolivian Center for Documentation and Information took 590 samples from 15 riverside communities in the two principal watersheds of the Bolivian Amazon, the Beni and the Madre de Díos. All five communities along the Beni River had an average mercury level above 2 ppm, and two had average levels closer to 7 ppm. The researchers took 112 samples from children under the age of 15 in these communities and found an average mercury level of 6.48 ppm. Meanwhile, on the Madre de Díos River, where gold mining is less intensive, all but one community had an average mercury level above 1 ppm, though none exceeded 3 ppm.

An Indigenous Chiman woman who lives along the Beni River cooks fish.
An Indigenous Chiman woman who lives along the Beni River cooks fish. AIZAR RALDES / AFP VIA GETTY IMAGES

Neither study collected data on the health of participants, and researchers drew no conclusions about links between poor health outcomes and mercury exposure. The levels observed were far lower than those observed in Minamata Bay, where hair mercury levels ranged from 191 ppm to 705 ppm. Nonetheless, researchers noted — and participants reported — symptoms that could be connected to mercury exposure.

“In the case of children, one of the symptoms is highly sensitive skin and a kind of pink rash on the hands and extremities,” said Oscar Campanini Gonzalez, director of the Bolivian Center for Documentation and Information. “And we observed this on the skin of various children that were nursing.” If confirmed, said Campanini, this would imply exposure to mercury either in utero or through breast milk. Oscar Lurici, a representative of the Esse Ejja, told Yale Environment 360 that adults in his community started to experience new kinds of health problems as upstream mining intensified. “They started feeling pains in their muscles, heads, and stomachs,” he said. “Sometimes, babies and the elderly have blood in their feces.”

Pál Weihe, who 30 years ago led a benchmark study on the effects of methyl mercury exposure in the Faroe Islands, where mercury-contaminated pilot whale was an important part of the diet, said that the symptoms being reported in Bolivia among adults would not be typical with this level of mercury exposure. “But if you ask me, is the level of exposure stated by these NGOs problematic? Then I would say, yes, they should definitely be brought down.”

Gold merchants in La Paz, Bolivia.
Gold merchants in La Paz, Bolivia. THOMAS GRAHAM

The most urgent reason to do that, Weihe said, is to protect fetuses that can be exposed to mercury when mothers consume mercury-contaminated fish. Such exposure can have subtle but permanent neurodevelopmental effects. “Humans are more vulnerable [to toxic substances] before birth, without a doubt,” said Weihe, now chief physician at the University of the Faroe Islands. “The brain is developing. Its architecture is taking shape.”

According to Campanini, the riverside communities want a medical specialist to investigate potential links between mercury exposure and their symptoms. They also want more studies performed on fish from their rivers, to help them identify which species have lower levels of mercury. If people stop consuming mercury altogether, their levels will slowly fall, experts say, but fish consumption is otherwise highly beneficial for these populations. “It’s very difficult to weigh the neurological risk that mercury may pose against the neurological benefits of fish consumption,” said Basu.

Lurici, of the Esse Ejja, said his Indigenous group only recently found out about elevated levels of mercury in their community. “But we can’t be told not to eat fish, because that’s the community’s work, its source of food. Absolutely everyone eats fish.”

If communities can’t give up fish, can miners give up, or reduce, their use of mercury? Large-scale miners often use cyanide to leach gold from ore, but the chemical is also toxic to humans and wildlife. The Bolivian foundation Medmin, which works with miners to improve their environmental practices, and other NGOs have worked with 15 mining cooperatives to adopt technologies that prevent mercury pollution by reducing the quantity used and then recycling it. According to Danilo Bocángel Jerez, general manager of Medmin, miners can concentrate the gold as much as possible before adding mercury, then heat their amalgam in a closed system that captures and then reliquefies vaporous mercury for reuse.

In 2021, the government announced it would produce an action plan for mercury use in July of 2022. The plan has yet to appear.

In theory, such technologies could reduce mercury loss to near zero, and the NGOs are hoping the cooperatives they work with will pass these lessons to others. But there are 1,400 mining cooperatives in La Paz, and more appear every year. They operate in remote locations, often without environmental licenses and sometimes without legal concessions. The government, said Marcos Uzquiano, until recently the head of protection at Madidi National Park, mostly turns a blind eye to these operations. And if it does levy a fine, the miners pay it and keep working.

Most miners, said Alfredo Zaconeta Torrico, a mining expert at CEDLA, a Bolivian think tank, are unlikely to adopt such technologies of their own volition because they are used to working with mercury and are unwilling to make the investment. Moreover, the economic incentive to reuse mercury is small. “Compared to what they are earning with gold, the price of mercury is nothing,” said Zaconeta.

Another way to reduce mercury use would be regulating it at the point of import. Zaconeta said every importer of mercury should be required to state where it will end up, and if it will be used in mining, what environmental practices will be used. Even if such regulations were flouted, he said, they would increase the price of mercury and incentivize miners to reuse it. According to Campanini, the Ministry of Environment presented such a proposal to the Bolivian Cabinet several times in recent years, but the idea was never pursued.

Exports of mercury to Bolivia in 2020 by value in U.S. dollars.
Exports of mercury to Bolivia in 2020 by value in U.S. dollars. CHATHAM HOUSE

Fecoman, the union of cooperative gold miners in La Paz, has said it is open to changing technologies, but only if the government pays for it. In the past, the union has blocked proposed mercury regulation by shutting down traffic in the nation’s capital. Last year, gold exports represented 6.2 percent of Bolivia’s GDP.

In 2021, after UN rapporteurs submitted a 10-page letter to the Bolivian government citing the lack of regulation of mercury and human rights violations against Indigenous peoples, and suggesting the country was in breach of the Minamata Convention, the government announced it would produce an action plan for mercury use in July 2022. The plan has yet to appear, though officials insist it is in the works.

“We just want some support from the government,” said Oscar Lurici, of the Esse Ejja. “Maybe they could help people find [alternatives to] fishing. Or perhaps help them raise their own fish” on land, something the government has supported as a development strategy elsewhere in Bolivia. Campanini said further studies could also help communities like the Esse Ejja identify which fish, from where, have lower levels of mercury and are safer to eat.

For now, the Ministry of Health has created a toxicology network, which it says has more than 100 doctors monitoring for symptoms of mercury poisoning in areas affected by gold mining. The ministry did not respond to a request for an interview. “The creation of this network shows some kind of attention on the part of the state,” said Campanini. “But it’s certainly not the national action plan required by the Minamata Convention.”


En Bolivia, la contaminación por mercurio se propaga en medio de un aumento en la minería de oro

Miners pan for gold near San Juanito, Bolivia.
Mineros buscan oro cerca San Juanito, Bolivia. ANDRÉ FATRAS / IRD VIA FLICKR

El auge de la minería de oro a pequeña escala en Bolivia ha suscitado preocupaciones sobre la contaminación por el mercurio utilizado en el proceso de extracción. Los investigadores citan los impactos en la salud de las aldeas río abajo, pero el gobierno aún tiene que actuar para detener el uso generalizado de este producto químico altamente tóxico.

En Bolivia, incluso en áreas protegidas reconocidas por las Naciones Unidas por su diversidad de vida silvestre, más de 1000 operaciones mineras artesanales están talando árboles, desviando cursos de agua y reconformando la tierra en su búsqueda de oro. Sin embargo, mientras los mineros se ganan la vida, también están dispersando mercurio por el aire, el agua y el suelo. Su uso de mercurio ha ayudado a impulsar a Bolivia a convertirse en el mayor importador mundial de la sustancia tóxica.

El Convenio de Minamata es un tratado mundial para proteger la salud humana y el medio ambiente de los efectos del mercurio, considerado por la Organización Mundial de la Salud como uno de los 10 principales productos químicos de mayor preocupación para la salud pública. El tratado lleva el nombre de la bahía de Minamata, Japón, donde el vertido industrial de mercurio en las décadas de 1950 y 1960 provocó defectos de nacimiento generalizados, problemas neurológicos y muertes debido a que las personas consumían pescado contaminado. Como la mayoría de las naciones sudamericanas, Bolivia firmó la convención, que entró en vigencia en 2017 y requiere que los países desarrollen un plan de acción nacional para reducir y, cuando sea factible, eliminar el uso de mercurio en la minería de oro artesanal y de pequeña escala. Pero a diferencia de otras naciones, Bolivia no ha hecho casi nada para regular la importación o el uso de mercurio.

El año pasado, el oro fue la principal exportación de Bolivia, con un valor de $2.5 mil millones, el doble del valor en 2020.

Bolivia ha sido criticada durante mucho tiempo por grupos ambientalistas y de la sociedad civil por su laxa regulación del elemento, del cual la gran mayoría se utiliza para la extracción de oro. El año pasado, Marcos Orellana, profesor de derecho ambiental en la Universidad George Washington y relator especial de la ONU sobre tóxicos y derechos humanos, instó al gobierno boliviano a tomar medidas contra el comercio de mercurio, señalando que su enfoque “ha generado graves impactos en el derechos humanos de las poblaciones afectadas por la contaminación por mercurio, incluidos los miembros de los pueblos indígenas”.

En respuesta, el fiscal general de Bolivia defendió la adhesión del país al Convenio de Minamata, citando programas piloto entre mineros para crear conciencia sobre los efectos del mercurio y promover tecnologías alternativas. Pero poco ha cambiado en los campamentos mineros remotos, y en septiembre pasado, Orellana presentó un informe al Consejo de Derechos Humanos de la ONU que pedía una prohibición global del comercio de mercurio y de su uso en la minería de oro a pequeña escala, que ahora es la mayor fuente del mundo de la contaminación por mercurio. Destacó a Bolivia como un centro reportado para el contrabando de mercurio a otros países en la cuenca del Amazonas. En octubre, cuando Orellana estaba en La Paz, la capital de Bolivia, para una conferencia sobre el mercurio, dos ONG bolivianas publicaron los resultados preliminares de sus propios estudios sobre el mercurio, que mostraron que las comunidades aguas abajo de la actividad minera tienen niveles anormales y, en algunos casos, alarmantes, de mercurio en sus cuerpos.

El oro se ha considerado durante mucho tiempo un refugio seguro para los inversores y una protección contra la inflación. En los últimos años, su precio alcanzó niveles récord y el aumento ha impulsado un aumento en la minería. El año pasado, el oro fue la principal exportación de Bolivia, con un valor de $2.5 mil millones, el doble del valor en 2020.

Left: Mercury is poured by miners on a clump of earth to amalgamate gold particles. Right: A lump of gold and mercury.
izquierda: Los mineros vierten mercurio sobre un montón de tierra para amalgamar partículas de oro. Derecha: Un trozo de mercurio y oro.

La mayor parte de la extracción de oro de Bolivia, realizada por “cooperativas” mineras sindicalizadas que trabajan tanto legal como ilegalmente, tiene lugar en la región de La Paz, incluidas las montañas y los bosques de los Parques Nacionales Apolobamba, Madidi y Cotapata, que se encuentran al norte y noreste. de la capital de la nación. En Bolivia, como en gran parte de la Amazonía, el oro se encuentra en bajas concentraciones en la tierra y en los lechos de los ríos. Las prácticas varían, pero los mineros suelen utilizar maquinaria pesada para excavar grandes cantidades de material o mangueras para aspirar sedimentos del lecho del río y luego procesan este suelo aurífero y el agua a través de un sistema de esclusas que concentra el oro. Luego, los mineros agregan mercurio líquido a una mezcla de oro y arena. El metal se une con el oro, formando una amalgama. Los mineros descartan el agua del proceso y los relaves, que aún contienen algo de mercurio, luego calientan la amalgama, vaporizando la porción que es mercurio y dejando oro más puro.

Mercurio termina en los cuerpos humanos a través de dos vías distintas. La primera es cuando los mineros, la mayoría de los cuales trabajan sin máscaras protectoras, vaporizan mercurio e inhalan los humos. Esto puede suceder en el sitio de una operación minera o donde los compradores de oro refinan aún más pequeñas pepitas de mineral en sus tiendas, dispersando los humos a través de áreas pobladas.

No existe un límite único internacionalmente aceptado para los niveles de mercurio en humanos, aunque la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. ha establecido un límite seguro de 1 parte por millón (ppm), medido en muestras de cabello. Las emisiones de mercurio pueden ser causadas por el hombre o ser el resultado de procesos naturales: el elemento se emite al aire cuando los bosques se queman, los volcanes entran en erupción y las rocas se erosionan. En 2018, Naciones Unidas llevó a cabo una evaluación de mercurio global y concluyó que en la mayoría de las poblaciones de fondo, es decir, entre las personas sin una exposición significativa al mercurio, el nivel tiende a ser inferior a 2 ppm.

Miembros de una comunidad indígena informaron dolores en los músculos, la cabeza y el estómago después de que se intensificara la minería río arriba.

“Dicho esto, no creemos que haya ningún nivel seguro de mercurio”, dijo la profesora Niladri Basu, toxicóloga ambiental de la Universidad McGill que formó parte de la evaluación. “Hay estudios de casos en los que las personas exhibían mercurio en el cabello a menos de 2 ppm y mostrarían algún tipo de efecto”.

Impulsados por la intensificación de la minería de oro en Bolivia en los últimos años, grupos de la sociedad civil en 2022 llevaron a cabo dos estudios realizados por sus no-pares sobre los niveles de mercurio en las poblaciones ribereñas aguas abajo de la actividad minera en la Amazonía boliviana. En el Departamento de La Paz, la Sociedad para la Conservación de la Vida Silvestre y Reacción Climática tomaron muestras de cabello de 268 personas de 27 comunidades y cinco grupos indígenas. El nivel promedio de mercurio de todos los evaluados fue de 2,96 ppm, mientras que los Esse Ejja, un grupo indígena que come mucho más pescado que los demás, promediaron 6,9 ppm. Este estudio se basó en un estudio del 2021 realizado por la Red Internacional de Eliminación de Contaminantes, que encontró que las mujeres Esse Ejja en edad fértil tenían un nivel promedio de mercurio en el cabello de 7,58 ppm. El nivel más alto fue de 32,4 ppm.

También en 2022, el Centro de Documentación e Información de Bolivia tomó 590 muestras de 15 comunidades ribereñas en las dos cuencas principales de la Amazonía boliviana, el Beni y Madre de Díos. Las cinco comunidades a lo largo del río Beni tenían un nivel promedio de mercurio superior a 2 ppm y dos tenían niveles promedio más cercanos a 7 ppm. Los investigadores tomaron 112 muestras de niños menores de 15 años en estas comunidades y encontraron un nivel promedio de mercurio de 6,48 ppm. Mientras tanto, en el río Madre de Díos, donde la extracción de oro es menos intensiva, todas menos una comunidad tenían un nivel de mercurio promedio superior a 1 ppm, aunque ninguna superó las 3 ppm.

An Indigenous Chiman woman who lives along the Beni River cooks fish.
An Indigenous Chiman woman who lives along the Beni River cooks fish. 
Una mujer indígena Chiman que vive a lo largo del río Beni cocina pescado. AIZAR RALDES / AFP VIA GETTY IMAGES

Ninguno de los estudios recopiló datos sobre la salud de los participantes, y los investigadores no sacaron conclusiones sobre los vínculos entre los malos resultados de salud y la exposición al mercurio. Los niveles observados fueron mucho más bajos que los observados en la Bahía de Minamata, donde los niveles de mercurio en el cabello oscilaron entre 191 ppm y 705 ppm. No obstante, los investigadores notaron, y los participantes informaron, síntomas que podrían estar relacionados con la exposición al mercurio.

“En el caso de los niños, uno de los síntomas es la piel muy sensible y una especie de sarpullido rosado en manos y extremidades”, dijo Oscar Campanini González, director del Centro Boliviano de Documentación e Información. “Y observamos esto en la piel de varios niños que estaban amamantando”. Si se confirma, dijo Campanini, esto implicaría exposición al mercurio en el útero o a través de la leche materna. Oscar Lurici, un representante de Esse Ejja, le dijo a Yale Environment 360 que los adultos de su comunidad comenzaron a experimentar nuevos tipos de problemas de salud a medida que se intensificaba la minería aguas arriba. “Empezaron a sentir dolores en los músculos, la cabeza y el estómago”, dijo. “A veces, los bebés y los ancianos tienen sangre en las heces”.

Gold merchants in La Paz, Bolivia.
Gold merchants in/Comerciantes de oro en La Paz, Bolivia. THOMAS GRAHAM

La razón más urgente para hacer eso, dijo Weihe, es proteger a los fetos que pueden estar expuestos al mercurio cuando las madres consumen pescado contaminado con mercurio. Tal exposición puede tener efectos sutiles pero permanentes en el desarrollo neurológico. “Los humanos son más vulnerables [a las sustancias tóxicas] antes del nacimiento, sin duda”, dijo Weihe, ahora médico jefe de la Universidad de las Islas Feroe. “El cerebro se está desarrollando. Su arquitectura está tomando forma”.

Según Campanini, las comunidades ribereñas quieren que un médico especialista investigue los posibles vínculos entre la exposición al mercurio y sus síntomas. También quieren que se realicen más estudios sobre los peces de sus ríos, para ayudarlos a identificar qué especies tienen niveles más bajos de mercurio. Si las personas dejan de consumir mercurio por completo, sus niveles disminuirán lentamente, dicen los expertos, pero el consumo de pescado es muy beneficioso para estas poblaciones. “Es muy difícil sopesar el riesgo neurológico que puede presentar el mercurio frente a los beneficios neurológicos del consumo de pescado”, dijo Basu.

Lurici, de Esse Ejja, dijo que su grupo indígena se enteró recientemente de los niveles elevados de mercurio en su comunidad. “Pero no se nos puede decir que no comamos pescado, porque ese es el trabajo de la comunidad, su fuente de alimentación. Absolutamente todo el mundo come pescado”.

Si las comunidades no pueden renunciar al pescado, ¿pueden los mineros renunciar o reducir el uso de mercurio? Los mineros a gran escala a menudo usan cianuro para extraer oro del mineral, pero el químico también es tóxico para los humanos y la vida silvestre. La fundación boliviana Medmin, que trabaja con mineros para mejorar sus prácticas ambientales, y otras ONG han trabajado con 15 cooperativas mineras para adoptar tecnologías que prevengan la contaminación por mercurio al reducir la cantidad utilizada y luego reciclarlo. Según Danilo Bocángel Jerez, gerente general de Medmin, los mineros pueden concentrar el oro tanto como sea posible antes de agregar mercurio, luego calentar su amalgama en un sistema cerrado que captura y luego vuelve a licuar el mercurio vaporizado para su reutilización.

En 2021, el gobierno anunció que produciría un plan de acción para el uso de mercurio en julio de 2022. El plan aún no ha aparecido.

En teoría, tales tecnologías podrían reducir la pérdida de mercurio a casi cero, y las ONG esperan que las cooperativas con las que trabajan transmitan estas lecciones a otros. Pero hay 1.400 cooperativas mineras en La Paz, y cada año aparecen más. Operan en lugares remotos, a menudo sin licencias ambientales y a veces sin concesiones legales. El gobierno, dijo Marcos Uzquiano, hasta hace poco jefe de protección del Parque Nacional Madidi, en su mayoría hace la vista gorda ante estos operativos. Y si pone una multa, los mineros la pagan y siguen trabajando.

Es poco probable que la mayoría de los mineros, dijo Alfredo Zaconeta Torrico, un experto en minería de CEDLA, un grupo de expertos boliviano, adopten tales tecnologías por su propia voluntad porque están acostumbrados a trabajar con mercurio y no están dispuestos a hacer la inversión. Además, el incentivo económico para reutilizar el mercurio es pequeño. “Comparado con lo que están ganando con el oro, el precio del mercurio no es nada”, dijo Zaconeta.

Otra forma de reducir el uso de mercurio sería regularlo en el punto de importación. Zaconeta dijo que a cada importador de mercurio se le debe exigir que indique dónde terminará, y si se utilizará en la minería, qué prácticas ambientales se utilizarán. Incluso si se burlaran tales regulaciones, dijo, aumentarían el precio del mercurio e incentivarían a los mineros a reutilizarlo. Según Campanini, el Ministerio de Medio Ambiente presentó una propuesta de este tipo al Gabinete boliviano varias veces en los últimos años, pero la idea nunca se llevó a cabo.

Exports of mercury to Bolivia in 2020 by value in U.S. dollars.
Exports of mercury to Bolivia in 2020 by value in U.S. dollars. Exportaciones de mercurio a Bolivia en 2020 por valor en dólares estadounidenses. CHATHAM HOUSE

Fecoman, el sindicato de cooperativas mineras de oro en La Paz, dijo estar estar abierto al cambio de tecnologías, pero sólo si el gobierno lo paga. En el pasado, el sindicato bloqueó la regulación propuesta sobre el mercurio al cerrar el tráfico en la capital de la nación. El año pasado, las exportaciones de oro representaron 6.2 por ciento del PIB de Bolivia.

En 2021, después de que los relatores de la ONU enviaran una carta de 10 páginas al gobierno boliviano citando la falta de regulación del mercurio y las violaciones de los derechos humanos contra los pueblos indígenas, y sugiriendo que el país estaba violando el Convenio de Minamata, el gobierno anunció que produciría un plan de acción para el uso de mercurio en julio de 2022. El plan aún no ha aparecido, aunque los funcionarios insisten en que está en proceso..

“Solo queremos un poco de apoyo del gobierno”, dijo Oscar Lurici, de Esse Ejja. “Tal vez podrían ayudar a las personas a encontrar [alternativas a] la pesca. O tal vez ayudarlos a criar sus propios peces” en tierra, algo que el gobierno ha apoyado como estrategia de desarrollo en otras partes de Bolivia. Campanini dijo que más estudios también podrían ayudar a comunidades como Esse Ejja a identificar qué pescados, de dónde, tienen niveles más bajos de mercurio y son más seguros para comer.

Por ahora, el Ministerio de Salud ha creado una red de toxicología, que dice tiene más de 100 médicos monitoreando síntomas de envenenamiento por mercurio en áreas afectadas por la minería de oro. El ministerio no respondió a una solicitud de entrevista. “La creación de esta red muestra algún tipo de atención por parte del Estado”, dijo Campanini. “Pero ciertamente no es el plan de acción nacional requerido por la Convención de Minamata”.

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