Five pressing questions for the future of lithium mining in Bolivia | Cinco preguntas apremiantes para el futuro de la minería del litio en Bolivia

Maxwell Radwin, Mongabay:

  • As the Bolivian government negotiates business dealings with foreign lithium companies, questions remain about the future of local desert ecosystems and the Indigenous communities that steward them.
  • Lithium extraction, often used for lithium-ion batteries, has been known to deplete and contaminate freshwater, impacting wildlife populations and the livelihoods of residents who rely on tourism and salt mining.
  • While many community leaders in Bolivia are hopeful they can avoid similar pitfalls in the early stages of development, others are worried that foreign interests will once again exploit the country’s natural resources, leaving many residents in poverty.

COLCHANI, Bolivia — Bolivia is taking another shot at lithium investment. After decades of stalled projects and soured relationships with international investors, the central government, under left-wing President Luis Arce, is evaluating offers from six overseas mining companies eager to help the country set up a monopoly on the world’s largest deposit of untapped lithium.

The focus is the Uyuni salt flat and other desert areas in the department of Potosí in the southwest, where the U.S. Geological Survey estimates there are 21 million tons of lithium. Argentina, with 19 million tons, has the second-most in the world, followed by Chile with 9.8 million tons. Together, the three countries make up what’s known as the “Lithium Triangle.” But so far, only Argentina and Chile have cashed in on the potential.

The two countries have been among the world leaders in lithium production over the past several years, along with Australia and China, as demand for lithium-ion batteries continues to rise. Last year, Chile produced around 26,000 tons of lithium. Argentina has gone on a global campaign recently to solicit additional investment in its own lithium industry.

Bolivia, meanwhile, has botched most attempts to build up a thriving industry of its own. Foreign investors have been hesitant to work with the central government, which nationalized lithium in 2008 despite, critics said, lacking much of the necessary technology and expertise. One of the few companies that struck a deal with the state-owned Yacimientos de Litio Boliviano (YLB) — which companies must partner with to mine lithium in Bolivia — pulled out of the country in 2019 amid protests.

Residents are worried about the environmental impact that future lithium development might bring if the central government, operating hundreds of miles away in the capital, La Paz, decides to prioritize the needs of foreign companies over those of local communities. Other residents, though, are hopeful investment will be done right this time, shepherding in a new era of wealth for some of the poorest people in the country.

The debate has become increasingly polarized as the government deepens talks with the six companies. The future will hinge on key questions about ethical business practices, the environment, and the role of local stakeholders.

1. Can the Bolivian government forge a healthy relationship with foreign investors or will negotiations fall apart again?

For decades, Bolivian officials have been pointing to lithium as the country’s way out of poverty. It was called the future engine of the national economy by former vice president Álvaro García Linera and a way of stabilizing the middle class. Evo Morales, the former socialist president who served from 2006 to 2019, nationalized the industry, promising that foreign interests wouldn’t plunder Bolivia’s natural resources as they had in the past. Instead, he said, lithium would propel the country to the status of a world power. So far, that hasn’t happened.

Morales didn’t just want to export lithium, though; he wanted to produce batteries and cars for export. This complicated deals with potential investors from France, Japan, Russia and South Korea, none of which came to fruition because, among other things, they were required to take on YLB as an equal partner. The problems have only gotten worse since then.

One of the only successful lithium projects, the Llipi pilot plant, was launched by the Morales government in 2009 but took six years to ship its first batch of lithium. The company helping oversee the plant, Germany’s ACI Systems Alemania (ACISA), eventually pulled out of the country in 2019 after protests erupted across Potosí department over unsatisfactory royalties for local communities and the negative environmental impacts allegedly being ignored by the government.

President Arce has tried to keep those controversies in the past. When he took office in late 2020, he promised to make lithium a multibillion-dollar industry by supplying nearly half of the global demand and setting up an electric vehicle production hub. One of the first steps to achieving that goal will be finishing talks with the six companies that want to partner with YLB. After that, the challenge will be keeping the winning company in Bolivia long enough to actually see development through.

Residents are concerned that lithium mining could contribute to water scarcity. (Photo by Maxwell Radwin/Mongabay)

2. Can Bolivia’s lithium operations learn from the environmental mistakes of past projects or will they leave desert habitats in ruins?

In Chile, the lithium industry, years ahead of Bolivia’s, has pitted residents against the government and mining firms in a fight for access to clean water. Producing a ton of lithium through brine extraction and treatment requires nearly 2,000 tons of water, according to the U.N. Conference on Trade and Development, and the little that remains can often be contaminated.

Negotiations between Indigenous communities and Chilean mining companies like SQM have floundered in recent years as residents resist offerings — including $15 million in annual contributions to “sustainable development” efforts — that they see as missing the point: extractive activities, they say, shouldn’t be compromising local ecosystems. Some Chilean residents even reportedly refer to their salt flats as a “sick patient” in need of healing.

In Bolivia, communities near the Uyuni salt flat have been paying attention to Chile’s lithium struggles. They know the potential pitfalls and how the environment will be affected if operations are carried out haphazardly. That’s why, as the government evaluates the six companies vying for a partnership with YLB, local leaders are busy writing up environmental protection standards. “We want to know exactly how much water will be required [to carry out mining operations],” said Yamileth Cruz Tejerina, executive secretary of the Single Regional Federation of Rural Workers of the Southern High Plains, an organization that is helping draft local regulations for the lithium industry.

Cruz said she expects there to be water treatment plants to prevent contamination from harming residents and local wildlife. (A March study found that impacts on the watershed of Chile’s Atacama Desert negatively impacted flamingo populations.) She also expressed concern about waste removal once lithium mining draws an increasing number of people to the area.

Of the six companies vying for the tender, four are Chinese (CATL/CMOC, CITIC Guoan/CRIG, Fusión Enertech, and Xinjiang TBEA Group), one is from the U.S. (Lilac Solutions), and one is Russian (Uranium One Group). None of the companies responded to a request for comment for this story. But all of them, on their websites, say they prioritize high environmental standards. Until they can prove that on the ground, it will be hard to convince residents who aren’t so sure that’s the case.

3. Will local and Indigenous communities benefit from lithium investment or will they get left behind?

The town of Colchani sits practically on the edge of the Uyuni salt flat. Residents there can walk to it if they want, selling souvenirs to visitors or giving tours. The salt flat is the primary economic driver for the town and the neighboring city of Uyuni, about 22 kilometers (13 miles) away. Salt sellers, many organized into unions, make a living collecting the salt, helping process and package it and selling it to larger distributors in other parts of the country.

Lithium mining could be a threat to those jobs, residents say. If brine operations contaminate the salt flat, then there won’t be clean salt to sell. Tourists won’t visit because the wildlife will be driven out. It will be too hard to support even the local population because of the water shortages.

Tourism operators told Mongabay they would not only lose their businesses but have to relocate to other parts of the country. Without the salt flat, they said, there are few ways to make a living in the desert. The area has some zinc and silver mines, as well as quinoa cultivation and cattle ranching, but there isn’t enough work outside the salt flat to support everyone. “The first few years we’re not going to notice it,” said Luis Basta, a tourism agent in Uyuni. “But with time, and the passing of the years, it’s going to affect us. It’s going to affect tourism.”

Salt for sale in Colchani, Bolivia. (Photo by Maxwell Radwin/Mongabay)

Uyuni’s municipal government is banking on lithium being a tourism draw in itself. Eusebio López Martínez, the city’s mayor, imagines impressive, modern facilities that visitors will be willing to pay for tours of. But he also admitted no one, government officials included, has much experience developing advanced lithium extraction, making it hard to know what will work. “We can’t predict what might happen,” he said.

What virtually everyone agrees on is that a thorough consultation process, in which the government and investors meet with local communities to discuss the parameters of development, is the only reliable way to protect all of the interests at stake in the region. In Bolivia the process is called socialización, and critics and supporters alike are clamoring to influence how it’s carried out. “[Socialización] is the first thing we want,” said Walter Yuca Flores, the chief magistrate of Colchani. “That the companies coming to work here also take us into account in terms of direct and indirect jobs.”

Yuca is also hoping to secure royalties for his community, such as funds for building schools, roads and other public infrastructure. When it comes to mining, the country has a fraught past with roots in colonial exploitation, and no one wants to get cheated this time around.

Two hundred kilometers (125 miles) northeast of Uyuni, the Spanish founded the city of Potosí because of the Cerro Rico, or “rich hill,” to this day one of the country’s largest silver deposits. And Mongabay has found that Chinese and Colombian investors profit from lax gold mining regulations in the northern department of La Paz. Communities are relying on the prior consultation process to ensure that the wealth generated from lithium actually stays in Bolivia.

“They’ve taken silver from us to build a bridge from Potosí to Spain,” Roxana Cecilia Graz Iporre, the acting president of the Potosinista Civic Committee (Comcipo), told Mongabay. “They’ve taken our zinc from us. They’ve taken our tin. And what condition are we in? We’re in deplorable conditions. Poverty.”

4. Will local communities accept unfavorable royalties or will they launch another protest movement?

Uyuni Mayor Eusebio López Martínez told Mongabay he’s had little to no communication with the central government. Although local officials like him more closely represent the people likely to be most affected by lithium mining, they don’t have a say in, or even an awareness of, the ongoing tendering process.

As a result, several interest groups are preparing bills that lay out how different levels of government would coordinate oversight of the lithium industry. Some of the bills are more ambitious than others. Comcipo’s bill, for example, wants to decentralize lithium, moving relevant government offices from the capital to Potosí, where the extraction is actually taking place.

Stakeholders in the department, a conservative stronghold, are especially uneasy about the left-wing central government and its role in lithium extraction. And they’ve demonstrated a willingness to interrupt progress if the wealth generated from lithium looks like it won’t be fairly governed and disturbed. “[The government] talks personally with this or that company but without understanding how they will collaborate on development, without knowing whether they have the technology or fully knowing what these companies are going to do,” said Graz, the Comcipo acting president.

A community meeting on lithium mining in Uyuni, Bolivia. (Photo by Maxwell Radwin/Mongabay)

In 2019, when the government was partnering with ACISA, the German company, protests erupted in Potosí over inadequate royalties for local communities that had been pitched lithium as their ticket out of poverty. Protesters blocked roads and threw explosives at authorities. Comcipo was one of the organizers of the movement, and many of its leaders, including Marco Antonio Pumari, went on hunger strike.

The protests lasted for months and carried on into the 2019 presidential election campaign. Pumari and other leaders would eventually be arrested for allegedly burning down an electoral office. Today, Pumari remains in a prison on the outskirts of Potosí. When Mongabay visited his jail cell in September, he was meeting with a city official and coordinating business on a cellphone — a privilege arranged with the prison guards.

Comcipo and other interest groups continue to work on potential legislation to protect environmental and human rights interests. But they’re also poised to arrange the necessary protests should legislation break down. “We have the strength to be fighters,” Graz said. “We have always been in the streets and we’re going to continue fighting.”

5. Who will control future negotiations with lithium mining companies?

Although the controversies surrounding lithium mining have largely been framed as local communities versus exploitive overseas companies, an internal power struggle is also shaping the landscape of lithium mining in Bolivia. Different communities want different things. And even more so, different communities want to be the ones at the negotiating table.

The laws being drafted by groups in Uyuni look different than the one proposed by Comcipo in Potosí, but both try to pull power away from the central government and closer to their own areas of influence. While Comcipo is trying to keep the decision-making in the department’s capital city, officials in Uyuni see their jurisdiction as the more relevant stronghold. “We are organizing ourselves,” said López Martínez, the Uyuni mayor. “We are already on that path.”

Bolivian law allows lower levels of government to declare autonomy from the central government, in this case setting up a municipal governing body representing the eight jurisdictions around the Uyuni salt flat. In theory, this would give the most affected residents more control over environmental regulations, jobs and royalties from lithium companies.

Tarija, in the very south of the country, obtained regional and municipal autonomy in 2008 to have more control over oil and gas extraction. But Comcipo said this hasn’t been the answer. “They haven’t grown at all,” Graz said of Tarija. “They’re in the same miserable conditions.”

Autonomy will be hard to achieve. Tarija’s autonomy only came amid great political instability and hasn’t been replicated in the country since. And it’s too early to know if any other bills and regulatory proposals will actually stick. The ones that do, though, could decide who gets to speak on behalf of the environment and local communities for years to come.

Citation: Gutiérrez, J. S., Moore, J. N., Donnelly, J. P., Dorador, C., Navedo, J. G., & Senner, N. R. (2022). Climate change and lithium mining influence flamingo abundance in the Lithium Triangle. Proceedings of the Royal Society B289(1970), 20212388. doi:10.1098/rspb.2021.2388

  • Mientras el gobierno boliviano negocia tratos comerciales con compañías extranjeras de litio, quedan dudas sobre el futuro de los ecosistemas desérticos locales y las comunidades indígenas que los administran.
  • Se sabe que la extracción de litio, a menudo utilizada para las baterías de iones de litio, agota y contamina el agua dulce, lo que afecta a las poblaciones de vida silvestre y los medios de subsistencia de los residentes que dependen del turismo y la extracción de sal.
  • Si bien muchos líderes comunitarios en Bolivia tienen la esperanza de poder evitar trampas similares en las primeras etapas de desarrollo, a otros les preocupa que los intereses extranjeros vuelvan a explotar los recursos naturales del país, dejando a muchos residentes en la pobreza.

COLCHANI, Bolivia — Bolivia está dando otra oportunidad a la inversión en litio. Después de décadas de proyectos estancados y relaciones agrias con inversionistas internacionales, el gobierno central, bajo la presidencia de Luis Arce, está evaluando ofertas de seis compañías mineras extranjeras ansiosas por ayudar al país a establecer un monopolio en el depósito de litio sin explotar más grande del mundo.

El foco es el salar de Uyuni y otras áreas desérticas en el departamento de Potosí en el suroeste, donde el Servicio Geológico de los Estados Unidos estima que hay 21 millones de toneladas de litio. Argentina, con 19 millones de toneladas, ocupa el segundo lugar en el mundo, seguido de Chile con 9,8 millones de toneladas. Juntos, los tres países forman lo que se conoce como el “Triángulo de litio”. Pero hasta ahora, solo Argentina y Chile han aprovechado el potencial.

Los dos países han estado entre los líderes mundiales en la producción de litio durante los últimos años, junto con Australia y China, a medida que la demanda de baterías de iones de litio sigue aumentando. El año pasado, Chile produjo alrededor de 26.000 toneladas de litio. Argentina ha emprendido una campaña mundial recientemente para solicitar inversiones adicionales en su propia industria del litio.

Mientras tanto, Bolivia ha fracasado en la mayoría de los intentos de construir una industria propia próspera. Los inversionistas extranjeros han dudado en trabajar con el gobierno central, que nacionalizó el litio en 2008 a pesar de que, según los críticos, carecía de gran parte de la tecnología y la experiencia necesarias. Una de las pocas empresas que llegó a un acuerdo con la estatal Yacimientos de Litio Boliviano (YLB), con la que las empresas deben asociarse para extraer litio en Bolivia, se retiró del país en 2019 en medio de protestas.

Los residentes están preocupados por el impacto ambiental que podría traer el futuro desarrollo del litio si el gobierno central, que opera a cientos de millas de distancia en la capital, La Paz, decide priorizar las necesidades de las empresas extranjeras sobre las de las comunidades locales. Sin embargo, otros residentes tienen la esperanza de que esta vez la inversión se haga bien, guiando una nueva era de riqueza para algunas de las personas más pobres del país.

El debate se ha vuelto cada vez más polarizado a medida que el gobierno profundiza las conversaciones con las seis empresas. El futuro dependerá de preguntas clave sobre prácticas comerciales éticas, el medio ambiente y el papel de las partes interesadas locales.

1. ¿Puede el gobierno boliviano forjar una relación saludable con los inversionistas extranjeros o las negociaciones se desmoronarán nuevamente?

Durante décadas, los funcionarios bolivianos han señalado al litio como la salida del país de la pobreza. Fue llamado el futuro motor de la economía nacional por el exvicepresidente Álvaro García Linera y una forma de estabilizar a la clase media. Evo Morales, el expresidente socialista que sirvió de 2006 a 2019, nacionalizó la industria y prometió que los intereses extranjeros no saquearían los recursos naturales de Bolivia como lo habían hecho en el pasado. En cambio, dijo, el litio impulsaría al país al estatus de potencia mundial. Hasta ahora, eso no ha sucedido.

Sin embargo, Morales no solo quería exportar litio; quería producir baterías y automóviles para la exportación. Esto complicó los tratos con potenciales inversionistas de Francia, Japón, Rusia y Corea del Sur, ninguno de los cuales se concretó porque, entre otras cosas, estaban obligados a asumir a YLB como un socio igualitario. Los problemas solo han empeorado desde entonces.

Uno de los únicos proyectos de litio exitosos, la planta piloto de Llipi, fue lanzado por el gobierno de Morales en 2009, pero tardó seis años en enviar su primer lote de litio. La empresa que ayudaba a supervisar la planta, la alemana ACI Systems Alemania (ACISA), finalmente se retiró del país en 2019 después de que estallaron protestas en todo el departamento de Potosí por regalías insatisfactorias para las comunidades locales y los impactos ambientales negativos supuestamente ignorados por el gobierno.

El presidente Arce ha tratado de mantener esas controversias en el pasado. Cuando asumió el cargo a fines de 2020, prometió hacer del litio una industria multimillonaria al abastecer casi la mitad de la demanda mundial y establecer un centro de producción de vehículos eléctricos. Uno de los primeros pasos para lograr ese objetivo será finalizar las conversaciones con las seis empresas que quieren asociarse con YLB. Después de eso, el desafío será mantener a la empresa ganadora en Bolivia el tiempo suficiente para lograr el desarrollo.

A los residentes les preocupa que la minería de litio pueda contribuir a la escasez de agua. (Photo by Maxwell Radwin/Mongabay)

2. ¿Pueden las operaciones de litio de Bolivia aprender de los errores ambientales de proyectos anteriores o dejarán los hábitats del desierto en ruinas?

En Chile, la industria del litio, años antes que la de Bolivia, ha enfrentado a los residentes contra el gobierno y las empresas mineras en una lucha por el acceso al agua limpia. Producir una tonelada de litio a través de la extracción y el tratamiento de la salmuera requiere casi 2000 toneladas de agua, según la Conferencia de las Naciones Unidas sobre Comercio y Desarrollo, y lo poco que queda a menudo puede estar contaminado.

Las negociaciones entre las comunidades indígenas y las empresas mineras chilenas como SQM han fracasado en los últimos años debido a que los residentes se resisten a las ofertas, que incluyen $15 millones en contribuciones anuales a los esfuerzos de “desarrollo sostenible”, que consideran que no tienen sentido: las actividades extractivas, dicen, no deberían comprometer los ecosistemas locales. Según los informes, algunos residentes chilenos incluso se refieren a sus salinas como un “paciente enfermo” que necesita curación.

En Bolivia, las comunidades cercanas al salar de Uyuni han estado prestando atención a las luchas por el litio de Chile. Conocen los peligros potenciales y cómo se verá afectado el medio ambiente si las operaciones se llevan a cabo al azar. Es por eso que, mientras el gobierno evalúa a las seis empresas que compiten por asociarse con YLB, los líderes locales están ocupados redactando estándares de protección ambiental. “Queremos saber exactamente cuánta agua se requerirá [para llevar a cabo las operaciones mineras]”, dijo Yamileth Cruz Tejerina, secretaria ejecutiva de la Federación Única Regional de Trabajadores Rurales del Alto Llano Sur, una organización que está ayudando a redactar las regulaciones locales. para la industria del litio.

Cruz dijo que espera que haya plantas de tratamiento de agua para evitar que la contaminación dañe a los residentes y la vida silvestre local. (Un estudio de marzo encontró que los impactos en la cuenca del desierto de Atacama en Chile afectaron negativamente a las poblaciones de flamencos). También expresó su preocupación por la eliminación de desechos una vez que la minería de litio atraiga a un número cada vez mayor de personas al área.

De las seis empresas que compiten por la licitación, cuatro son chinas (CATL/CMOC, CITIC Guoan/CRIG, Fusión Enertech y Xinjiang TBEA Group), una estadounidense (Lilac Solutions) y una rusa (Uranium One Group) . Ninguna de las empresas respondió a una solicitud de comentarios para esta historia. Pero todos ellos, en sus sitios web, dicen que priorizan altos estándares ambientales. Hasta que puedan probarlo en el terreno, será difícil convencer a los residentes que no están tan seguros de que ese sea el caso.

3. ¿Se beneficiarán las comunidades locales e indígenas de la inversión en litio o se quedarán atrás?

El pueblo de Colchani se asienta prácticamente al borde del salar de Uyuni. Los residentes allí pueden caminar hasta él si lo desean, vendiendo recuerdos a los visitantes u ofreciendo recorridos. El salar es el principal motor económico del pueblo y de la vecina ciudad de Uyuni, a unos 22 kilómetros (13 millas) de distancia. Los vendedores de sal, muchos organizados en sindicatos, se ganan la vida recogiendo la sal, ayudando a procesarla y empaquetarla y vendiéndola a distribuidores más grandes en otras partes del país.

La minería de litio podría ser una amenaza para esos trabajos, dicen los residentes. Si las operaciones de salmuera contaminan el salar, entonces no habrá sal limpia para vender. Los turistas no visitarán porque la vida silvestre será expulsada. Será demasiado difícil mantener incluso a la población local debido a la escasez de agua.

Los operadores turísticos dijeron a Mongabay que no solo perderían sus negocios, sino que tendrían que mudarse a otras partes del país. Sin el salar, dijeron, hay pocas formas de ganarse la vida en el desierto. El área tiene algunas minas de zinc y plata, así como cultivo de quinua y ganadería, pero no hay suficiente trabajo fuera del salar para mantener a todos. “Los primeros años no lo vamos a notar”, dijo Luis Basta, agente de turismo en Uyuni. “Pero con el tiempo, y el paso de los años, nos va a afectar. Va a afectar al turismo”.

Sal a la venta en Colchani, Bolivia. (Photo by Maxwell Radwin/Mongabay)

El gobierno municipal de Uyuni apuesta por que el litio sea un atractivo turístico en sí mismo. Eusebio López Martínez, el alcalde de la ciudad, imagina impresionantes y modernas instalaciones por las que los visitantes estarán dispuestos a pagar. Pero también admitió que nadie, incluidos los funcionarios del gobierno, tiene mucha experiencia en el desarrollo de extracción avanzada de litio, lo que dificulta saber qué funcionará. “No podemos predecir lo que podría pasar”, dijo.

En lo que prácticamente todos están de acuerdo es que un proceso de consulta exhaustivo, en el que el gobierno y los inversionistas se reúnen con las comunidades locales para discutir los parámetros de desarrollo, es la única forma confiable de proteger todos los intereses en juego en la región. En Bolivia, el proceso se llama socialización, y tanto críticos como simpatizantes claman por influir en cómo se lleva a cabo. “[La socialización] es lo primero que queremos”, dijo Walter Yuca Flores, el magistrado jefe de Colchani. “Que las empresas que vienen a trabajar aquí también nos tomen en cuenta en términos de empleos directos e indirectos”.

Yuca también espera obtener regalías para su comunidad, como fondos para la construcción de escuelas, caminos y otra infraestructura pública. Cuando se trata de minería, el país tiene un pasado tenso con raíces en la explotación colonial, y nadie quiere ser engañado esta vez.

Doscientos kilómetros (125 millas) al noreste de Uyuni, los españoles fundaron la ciudad de Potosí debido al Cerro Rico, o “colina rica”, hasta el día de hoy uno de los yacimientos de plata más grandes del país. Y Mongabay descubrió que los inversionistas chinos y colombianos se benefician de las laxas regulaciones de minería de oro en el norteño departamento de La Paz. Las comunidades confían en el proceso de consulta previa para garantizar que la riqueza generada por el litio realmente se quede en Bolivia.

“Nos han quitado plata para construir un puente de Potosí a España”, dijo a Mongabay Roxana Cecilia Graz Iporre, presidenta interina del Comité Cívico Potosinista (Comcipo). “Nos han quitado nuestro zinc. Se han llevado nuestra estaño. ¿Y en qué condición estamos? Estamos en condiciones deplorables. Pobreza.”

4. ¿Aceptarán las comunidades locales regalías desfavorables o lanzarán otro movimiento de protesta?

El alcalde de Uyuni, Eusebio López Martínez, le dijo a Mongabay que ha tenido poca o ninguna comunicación con el gobierno central. Aunque los funcionarios locales como él representan más de cerca a las personas que probablemente se verán más afectadas por la minería de litio, no tienen voz ni conocimiento del proceso de licitación en curso.

Como resultado, varios grupos de interés están preparando proyectos de ley que establecen cómo los diferentes niveles de gobierno coordinarían la supervisión de la industria del litio. Algunos de los proyectos de ley son más ambiciosos que otros. El proyecto de ley de Comcipo, por ejemplo, quiere descentralizar el litio, trasladando las oficinas gubernamentales relevantes de la capital a Potosí, donde realmente se lleva a cabo la extracción.

Las partes interesadas en el departamento, un bastión conservador, están especialmente inquietas por el gobierno central de izquierda y su papel en la extracción de litio. Y han demostrado su voluntad de interrumpir el progreso si parece que la riqueza generada por el litio no será gobernada y perturbada de manera justa. “[El gobierno] habla personalmente con tal o cual empresa pero sin entender cómo van a colaborar en el desarrollo, sin saber si tienen la tecnología o saber a cabalidad qué van a hacer estas empresas”, dijo Graz, presidente interino de Comcipo.

Reunión comunitaria sobre minería de litio en Uyuni, Bolivia. (Photo by Maxwell Radwin/Mongabay)

En 2019, cuando el gobierno se asoció con ACISA, la empresa alemana, estallaron protestas en Potosí por regalías inadecuadas para las comunidades locales a las que se les había ofrecido litio como su boleto para salir de la pobreza. Los manifestantes bloquearon carreteras y arrojaron explosivos a las autoridades. Comcipo fue uno de los organizadores del movimiento, y muchos de sus líderes, incluido Marco Antonio Pumari, se declararon en huelga de hambre.

Las protestas duraron meses y continuaron hasta la campaña electoral presidencial de 2019. Pumari y otros líderes eventualmente serían arrestados por supuestamente incendiar una oficina electoral. Hoy, Pumari permanece en un penal en las afueras de Potosí. Cuando Mongabay visitó su celda en la cárcel en septiembre, se estaba reuniendo con un funcionario de la ciudad y coordinando negocios por teléfono celular, un privilegio acordado con los guardias de la prisión.

Comcipo y otros grupos de interés continúan trabajando en legislación potencial para proteger los intereses ambientales y de derechos humanos. Pero también están preparados para organizar las protestas necesarias en caso de que la legislación se rompa. “Tenemos la fuerza para ser luchadores”, dijo Graz. “Siempre hemos estado en las calles y vamos a seguir luchando”.

5. ¿Quién controlará las futuras negociaciones con las mineras de litio?

Aunque las controversias en torno a la minería de litio se han enmarcado en gran medida como comunidades locales versus empresas extranjeras explotadoras, una lucha de poder interna también está dando forma al panorama de la minería de litio en Bolivia. Diferentes comunidades quieren cosas diferentes. Y más aún, diferentes comunidades quieren ser las que estén en la mesa de negociaciones.

Las leyes que están redactando los grupos en Uyuni se ven diferentes a la propuesta por Comcipo en Potosí, pero ambas intentan alejar el poder del gobierno central y acercarlo a sus propias áreas de influencia. Si bien Comcipo está tratando de mantener la toma de decisiones en la ciudad capital del departamento, los funcionarios de Uyuni ven su jurisdicción como el bastión más relevante. “Nos estamos organizando”, dijo López Martínez, alcalde de Uyuni. “Ya estamos en ese camino”.

La ley boliviana permite que los niveles inferiores de gobierno se declaren autónomos del gobierno central, en este caso estableciendo un órgano de gobierno municipal que represente a las ocho jurisdicciones alrededor del salar de Uyuni. En teoría, esto daría a los residentes más afectados un mayor control sobre las regulaciones ambientales, los empleos y las regalías de las empresas de litio.

Tarija, en el extremo sur del país, obtuvo la autonomía regional y municipal en 2008 para tener más control sobre la extracción de petróleo y gas. Pero Comcipo dijo que esta no ha sido la respuesta. “No han crecido en absoluto”, dijo Graz sobre Tarija. “Están en las mismas condiciones miserables”.

La autonomía será difícil de lograr. La autonomía de Tarija solo llegó en medio de una gran inestabilidad política y no se ha replicado en el país desde entonces. Y es demasiado pronto para saber si otros proyectos de ley y propuestas regulatorias realmente se mantendrán. Sin embargo, los que lo hagan podrían decidir quién habla en nombre del medio ambiente y las comunidades locales en los años venideros.

Cita: Gutiérrez, J. S., Moore, J. N., Donnelly, J. P., Dorador, C., Navedo, J. G., & Senner, N. R. (2022). El cambio climático y la minería de litio influyen en la abundancia de flamencos en el Triángulo de litio. Procedimientos de la Royal Society B289(1970), 20212388. doi:10.1098/rspb.2021.2388

Published by Bolivian Thoughts

Senior managerial experience on sustainable development projects.

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