Bolivia’s political limbo

Jan Souverein, International Politics and Society Journal:

En el período previo a las elecciones de octubre, Bolivia está más polarizada que nunca. No está claro si eso cambiará después
In the run-up to the elections in October, Bolivia is more polarised than ever. It’s not clear whether that will change after
Aymara indigenous attend a rally demanding Bolivia’s President Jeanine Anez’s resignation Los indígenas aymaras asisten a un mitin para exigir la renuncia de la presidenta de Bolivia, Jeanine Anez

“Animales” y “hordas” versus “fascistas” y “rebeldes”: Eso resume acertadamente el escándalo político en Bolivia en estos días. Las protestas y disturbios que llevaron a Evo Morales, el primer presidente indígena del país, a renunciar en noviembre de 2019 después de 13 años en el cargo crearon serias divisiones entre sus partidarios y críticos, lo que refleja divisiones étnicas, culturales y regionales que solo se han profundizado desde entonces.

Los bandos opuestos se atacan entre sí en los debates públicos y también en la política del día a día. La presidenta interina Jeanine Áñez, quien se opone amargamente a Morales, no hace ningún esfuerzo por calmar las tensiones. En cambio, los exacerba, mientras las fuerzas de seguridad buscan intimidar a los partidarios del partido de Morales, el Movimiento por el Socialismo (MAS). Desde que Áñez ingresó a la carrera presidencial, su gobierno de transición ha iniciado procesos legales para excluir al MAS de las elecciones. Áñez también advierte que los ‘animales’, que representan a la mayoría indígena de Bolivia, podrían regresar al poder. [Opinión del Pensamiento Boliviano: Obviamente, el autor está alineado con los regímenes prosocialistas, y no informa que el año pasado estas hordas estuvieron a punto de volar la planta de gas en Senkata, El Alto. Más de 10,000 residentes de esa ciudad podrían haber muerto trágicamente. Tampoco informa ni muestra las fotos y videos, donde se ve a personas disfrazadas de mineros, con dinamita, bloqueando las calles de la ciudad de La Paz, y luego cobrando viáticos. Tampoco dice nada de los francotiradores que, en la vía entre Oruro y La Paz, dispararon contra los buses que transportaban a mineros de Potosí y universitarios de Sucre y Potosí. Y no menciona que una joven universitaria de Sucre fue golpeada y violada por esa gente del masismo, si eso no es ser salvaje, ¿qué es? Y menos menciona que este año, en medio de la pandemia, los bloqueadores no dejaron pasar los tubos de oxígeno y por eso murieron 40 personas en los Hospitales. Y la lista de atrocidades de esas hordas continúa …]

Sin embargo, MAS todavía tiene una mayoría de dos tercios en el parlamento y no quiere que Áñez obtenga ningún éxito que pueda ayudar a su campaña. Por lo tanto, los poderes legislativo y ejecutivo apenas cooperan: el parlamento bloquea los planes del gobierno y el gobierno se niega a implementar las leyes aprobadas por el parlamento.

El terrible estado del sistema de salud de Bolivia

En tal situación, el gobierno interino tiene muy poco margen para combatir la pandemia de coronavirus. Tampoco quiere cooperar con otros actores sociopolíticos o autoridades regionales y locales a pesar de tener que hacerlo a la luz de su propia dudosa legitimidad. El partido conservador de Áñez ganó solo el cuatro por ciento en las elecciones de octubre de 2019 que posteriormente fueron anuladas. El apoyo a su gobierno interino se ha visto erosionado aún más por los cargos de corrupción en la compra de ventiladores.

La pandemia ha provocado más o menos el colapso del sistema de salud de Bolivia. La falta de materiales de prueba significa que muchas personas sospechosas de estar infectadas no pueden ser diagnosticadas y las personas enfermas no reciben atención médica. La terrible situación ha llevado a muchos enfermos a automedicarse o utilizar remedios tradicionales. Los familiares de las personas que murieron en sus hogares están teniendo dificultades para enterrar a sus muertos o incinerarlos porque los cementerios y los crematorios están sobrecargados.

‘Animals’ and ‘hordes’ versus ‘fascists’ and ‘rebels’: That aptly sums up the political mud-slinging in Bolivia these days. The protests and riots that led Evo Morales, the country’s first indigenous president, to resign in November 2019 after 13 years in office created serious rifts between his supporters and critics – reflecting ethnic, cultural and regional divides that have only deepened since.

The opposing sides attack each other in public debates and in day-to-day politics as well. Interim President Jeanine Áñez, who bitterly opposes Morales, makes no effort to calm the tensions. Instead, she exacerbates them, while the security forces seek to intimidate supporters of Morales’s party, the Movement for Socialism (MAS). Since Áñez entered the presidential race, her transitional government has begun legal proceedings to exclude MAS from the elections. Áñez is also warning that ‘animals’ – representing Bolivia’s indigenous majority – could return to power. [Bolivian Thoughts Opinion: Obviously, the author is aligned with the pro-socialist regimes, and does not report that last year, these hordes were about to blow up the gas plant in Senkata, El Alto. More than 10,000 residents of that city could have tragically died. Nor does he report or show the photos and videos, where people are seen disguised as miners, with dynamite, blocking the streets of the city of La Paz, and then collecting per diem. Nor does he say anything about the snipers who, on the road between Oruro and La Paz, shot at the buses that were transporting miners from Potosi and university students from Sucre and Potosi. And he does not mention that a young university student from Sucre was beaten and raped by those people of the masismo, if that is not being savage, what is it? And less does he mention that this year, in the middle of the pandemic, the blockers did not let oxygen tubes pass, and 40 people died in the Hospitals for that reason. And the list of attrocities of those hordes continue …]

MAS still holds a two-thirds majority in parliament, however, and doesn’t want Áñez to win any successes that could help her campaign. Thus, the legislative and executive branches barely cooperate: Parliament blocks government plans and the government refuses to implement laws passed by parliament.

The dire state of Bolivia’s healthcare system

In such a situation, the interim government has very little scope for fighting the coronavirus pandemic. It also does not want to cooperate with other socio-political actors or regional and local authorities despite needing to do so in light of its own dubious legitimacy. Áñez’s conservative party won just four per cent in the October 2019 election that was subsequently annulled. Support for her interim government has been further eroded by charges of corruption in the purchase of ventilators.

The pandemic has more or less caused Bolivia’s health system to collapse. A lack of test materials means that many people suspected of being infected cannot be diagnosed and ill people receive no medical care. The dire situation has pushed many of the sick to self-medicate or use traditional remedies. Relatives of people who died at home are having a hard time burying their dead or having them cremated because cemeteries and crematoria are overstretched.

Por su parte, el MAS está siendo desgarrado por cuestiones de liderazgo y el futuro de Evo Morales.

Sin embargo, nada de esto se refleja en las estadísticas oficiales. Un artículo del New York Times calcula que el número real de víctimas del Covid-19 en Bolivia es cinco veces superior al recuento oficial. La confianza en el sistema de salud y la medicina basada en la ciencia se ha desplomado. Un resultado dramático es la popularidad del uso de dióxido de cloro, un desinfectante y blanqueador, para prevenir y tratar Covid-19. De hecho, el dióxido de cloro no es apto para el consumo humano, no tiene beneficios médicos y puede causar insuficiencia orgánica y la muerte. Sin embargo, en un acto enormemente irresponsable – o ignorante -, el Parlamento boliviano [Mayoría masista] autorizó la venta de dióxido de cloro para tratar el Covid-19.

La pregunta electoral

A la crítica crisis de salud de Bolivia se suma la disputa por las elecciones, que representan un primer paso crucial para resolver las otras crisis del país. El día de las elecciones originales en mayo de 2020 se pospuso tres veces debido al alto riesgo de infecciones y ahora está programado para el 18 de octubre de 2020.

Los dos candidatos más prometedores a la presidencia son el exministro de Economía y Asuntos Públicos Luis Arce (MAS) y el ex presidente Carlos Mesa, quien ocupó el segundo lugar en octubre de 2019. A pesar de perder apoyo, el MAS sigue siendo la fuerza política más fuerte del país. mientras que el campo anti-MAS se ha fracturado durante la presidencia de Áñez. Tres grupos diferentes que apelan a diferentes bloques de votantes quieren evitar que el MAS regrese al poder, pero están luchando entre ellos.

Carlos Mesa es un intelectual que representa a los políticos moderados y las clases medias urbanas educadas. Favorece el diálogo y el acercamiento y rechaza los excesos autoritarios de Áñez. Sin embargo, Mesa es extremadamente impopular en las tierras bajas del este alrededor de la ciudad y centro de negocios más grande de Bolivia, Santa Cruz. Ahí es donde Áñez y Luis Fernando Camacho, quienes encabezaron las protestas anti-Morales, tienen sus más fervientes seguidores. Representando a las élites tradicionales (de ascendencia europea) y la agroindustria, Áñez y Camacho compiten por los mismos votantes conservadores y religiosos.

Dada la fuerza del MAS, los candidatos de la oposición solo pueden ganar si se unen en una amplia coalición anti-MAS en la segunda vuelta. Se considera poco probable que Áñez y Camacho lleguen tan lejos. Si bien aún se podrían forjar alianzas antes de las elecciones, ningún candidato presidencial quiere tirar la toalla porque eso reduciría sus posibilidades de ganar escaños en el parlamento. Así, el escenario de 2019 probablemente se repetirá con el candidato del MAS y Mesa rematando cabeza a cabeza.

Conflicto dentro del MAS

Por su parte, el MAS está siendo desgarrado por cuestiones de liderazgo y el futuro de Evo Morales. Un grupo quiere mantener a Morales como una figura influyente, mientras que otros están reconcibiendo al MAS sin Morales. La imagen del expresidente se ha visto muy empañada por la reciente revelación de su relación con un joven de 19 años que supuestamente comenzó cuando la mujer era menor de edad.

En prácticamente todos los medios de comunicación, los adversarios de Morales lo acusan de abusar sexualmente de menores y pedofilia. Algunos opositores parecen más interesados ​​en dañar la reputación de Morales que en el bienestar de la víctima, como lo demuestra la forma en que publicaron numerosas fotografías que identifican a la víctima, produjeron informes detallados sobre su vida privada y lanzaron una campaña difamando a su familia.

None of this is reflected in official statistics, however. An article in the New York Times puts the real number of Covid-19 victims in Bolivia at five times the official tally. Trust in the health system and science-based medicine has plummeted. One dramatic result is the popularity of using chlorine dioxide, a disinfectant and bleach, to prevent and treat Covid-19. In fact, chlorine dioxide is unsuitable for human consumption, has no medical benefits and can cause organ failure and death. Nonetheless, in a hugely irresponsible – or ignorant – act, the Bolivian Parliament authorised the sale of chlorine dioxide to treat Covid-19.

The election question

Added to Bolivia’s critical health crisis is the dispute over the elections, which represent a crucial first step towards resolving the country’s other crises. The original election day in May 2020 was postponed three times because of the high risk of infections and is now set for 18 October 2020.

The two most promising candidates for the presidency are the former Minister of Economy and Public Affairs Luis Arce (MAS) and ex-President Carlos Mesa, who made the second place in October 2019. Despite losing support, MAS remains the country’s strongest political force, while the anti-MAS camp has fractured during Áñez’s presidency. Three different groups appealing to different voting blocs want to prevent MAS returning to power – but are fighting amongst themselves.

Carlos Mesa is an intellectual who represents political moderates and the educated urban middle classes. He favours dialogue and rapprochement and rejects Áñez’s authoritarian excesses. However, Mesa is extremely unpopular in the eastern lowlands around Bolivia’s largest city and business centre, Santa Cruz. That’s where Áñez and Luis Fernando Camacho, who spearheaded the anti-Morales protests, have their most ardent supporters. Representing the traditional elites (of European descent) and agrobusiness, Áñez and Camacho are competing for the same conservative and religious voters.

Given MAS’s strength, opposition candidates can only win by uniting in a broad anti-MAS coalition in the second round. Áñez and Camacho are considered unlikely to go that far. While alliances could still be forged before the election, no presidential candidate wants to throw in the towel because that would lower their chances of winning seats in parliament. Thus, the 2019 scenario will probably be repeated with the MAS candidate and Mesa finishing neck and neck.

Conflict within MAS

For its part, MAS is being torn apart by questions of leadership and the future of Evo Morales. One group wants to keep Morales as an influential figure while others are reconceiving MAS without Morales. The ex-president’s image has been badly tarnished by the recent revelation of his relationship with a 19-year-old that allegedly began when the woman was a minor.

In virtually all media outlets, Morales’s adversaries accuse him of sexually abusing minors and paedophilia. Some opponents seem more interested in damaging Morales’s reputation than in the victim’s well-being – as shown by the way they’ve published numerous photographs that identify the victim, produced detailed reports about her private life and launched a campaign defaming her family.

Estas incertidumbres y riesgos con respecto al proceso electoral, así como los múltiples desafíos a la gobernabilidad de Bolivia, son el resultado de sus débiles instituciones y cultura caudillista.

También hay tensión en la estrecha relación anterior del MAS con el congreso sindical COB y sus organizaciones de base. Estos últimos protestaron en todo el país contra el aplazamiento del día de las elecciones y están profundamente descontentos con el gobierno interino. Pero las largas negociaciones y la intervención personal de Morales los persuadieron de abandonar sus demandas y dejar de protestar, sin haber obtenido resultados tangibles.

Tanto Morales como el candidato presidencial del MAS, Arce, aceptaron el aplazamiento de las elecciones, y Morales temía que la inestabilidad social generada por las protestas y los bloqueos pudiera hacer que todo el proceso electoral colapsara. Pero la aprobación de Morales y Arce creó serias divisiones entre los movimientos sociales y el MAS. Una vez una unidad funcional, esta vez, los movimientos sociales se opusieron a la posición del partido y llamaron a sus élites “traidoras”.

El proceso electoral

Aunque la fecha de las elecciones del 18 de octubre de 2020 está fijada, la participación de votantes podría ser baja debido a la pandemia, y es posible que los colegios electorales no abran debido a la falta de trabajadores electorales y problemas para transmitir los resultados la noche de las elecciones. Estos son solo algunos de los riesgos que podrían dificultar el reconocimiento de los resultados. El bando perdedor siempre encontrará motivos para impugnar el resultado y llamará a sus seguidores a protestar. Esto se considera probable en Bolivia, sin importar quién gane. Todos los observadores señalan un gran potencial de violencia relacionada con las elecciones.

Entonces, después de las elecciones, será difícil asegurar un mínimo de gobernabilidad. Por primera vez en muchos años, probablemente no habrá una mayoría parlamentaria clara, lo que significa que los grupos hostiles tendrán que llegar a un acuerdo. Es poco probable que se forme una coalición de gobierno. En cambio, las partes tendrán que discutir acuerdos específicos sobre leyes específicas.

Estas incertidumbres y riesgos con respecto al proceso electoral, así como los múltiples desafíos a la gobernabilidad de Bolivia, son el resultado de sus débiles instituciones y cultura caudillista. También son una expresión de las profundas divisiones sociales que podrían cubrirse en tiempos de auge, pero que ahora están reapareciendo con toda su fuerza.

There is also tension in MAS’s previously close relationship with the COB trade union congress and its grassroots organisations. The latter protested nationwide against the election-day postponement and are deeply dissatisfied with the interim government. But lengthy negotiations and Morales’s personal intervention persuaded them to abandon their demands and stop protesting – without having gained any tangible results.

Both Morales and the MAS presidential candidate Arce accepted the postponement of the elections, with Morales fearing that social instability created by the protests and blockades could cause the entire electoral process to collapse. But Morales’s and Arce’s approval created serious rifts between the social movements and MAS. Once a functional unit, this time around, the social movements opposed the party position and called its elites ‘traitors’.

The electoral process

Although the 18 October 2020 election date is set, voter turnout might be low because of the pandemic, with polling stations possibly not opening because of a lack of election workers and problems transmitting the results on election night. These are just some of the risks that could make it hard to have the results recognised. The losing side will always find reasons to contest the result and call on its supporters to protest. This is considered likely in Bolivia no matter who wins. All observers note great potential for election-related violence.

Then, after the election, it will be difficult to insure a minimum of governability. For the first time in many years, there will probably be no clear parliamentary majority, meaning that hostile groups will have to reach agreement. A formal governing coalition is unlikely. Instead, the parties will have to hash out specific agreements on specific pieces of legislation.

These uncertainties and risks regarding the electoral process, as well as the many challenges to Bolivia’s governability, result from its weak institutions and caudillo culture. They are also an expression of the deep societal divisions that could be covered over in boom times but are now reappearing in full force.

https://www.ips-journal.eu/regions/latin-america/article/show/bolivias-political-limbo-4643/

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