In Bolivia’s Silver Mountain, Artisanal Miners Turn to Coca and the Devil | En la Montaña de Plata de Bolivia, los mineros artesanales recurren a la coca y al diablo

Reuters
A display shows samples of various minerals from Cerro Rico, an active silver mine that is slowly sinking and collapsing onto itself, in Potosi, Bolivia March 24, 2022. | Una muestra de varios minerales de Cerro Rico, una mina activa de plata que se hunde lentamente y colapsa sobre sí misma, en Potosí, Bolivia, el 24 de marzo de 2022.
REUTERS/Claudia Morales

Reuters, USNews:

By Marcelo Rochabrun and Santiago Limachi

CERRO RICO, Bolivia (Reuters) – Next to one of Bolivia’s poorest cities lies one of the richest silver mines in the history of mankind – Cerro Rico, Spanish for ‘Rich Mountain – a once-legendary source of wealth for the Spanish Empire that is now being dug out by artisanal miners.

The miners – independent workers who labor in dangerous conditions in dark and poorly-ventilated tunnels – live off what they earn from the scraps of silver they find in Cerro Rico, which is slowly sinking and collapsing onto itself.

Work is so fraught that many miners drink straight ethanol before going inside the tunnels, Reuters witnessed. They also chew coca leaves, a plant that has been used as an energy supply for centuries in the Andes and that is also the raw ingredient of cocaine.

“It’s impossible to work without coca in the mine because of the toxic gases,” said Miguel Angel Delgadillo, who has worked in Cerro Rico for 25 years. Coca leaves are chewed in the side of the mouth, but not swallowed. “It serves as a filter.”

Miners also often keep red-colored devils as dolls in their homes and with them at work – an unusual lucky charm. Mine entrances often have images of Satan, sometimes known as ‘tio’ (uncle).

“The miner is Catholic only until the front door of the mine,” Delgadillo explained. “Once he goes in… he believes in the devil.”

DEADLY HISTORY

The pyramid-shaped hill of Cerro Rico, which overlooks the city of Potosi, is revered by Bolivians. It is part of their flag’s coat of arms and a UNESCO World Heritage site.

But Cerro Rico has a dark history. Millions of mostly indigenous people died working here in horrific conditions under Spanish rule.

Just this year, as many as 15 people have died here, local officials said, mostly due to tunnel collapses. Lung disease is also a risk.

“People start working here at age 15 or 16, and the life expectancy is about 45 years because they develop silicosis,” said Delgadillo, referring to a form of chronic lung disease.

The deaths have for years raised alarm bells about whether mining should be banned or significantly curtailed. But authorities are also faced with a crude reality: this is relatively well-paying work in one of South America’s poorest nations.

“We would have to resettle some 30,000 families and find them new sources of work,” Juan Tellez, an adviser to Potosi’s governor, told Reuters. “People are not going to leave.”

Artisanal miners, grouped in 17 co-operatives, told Reuters they had no intention of moving on. Miners can make about 150 bolivianos ($22) per day, above the national minimum wage.

“Clearly we have to take care of (Cerro Rico),” said Severino Limachi, a miner there for 20 years. “But there would need to be a government proposal so that people can migrate elsewhere with a new job.”

($1 = 6.8000 bolivianos)

(Reporting by Marcelo Rochabrun and Santiago Limachi; Additional reporting by Monica Machicao and Claudia Morales; Editing by Adam Jourdan and Rosalba O’Brien)

Copyright 2022 Thomson Reuters.

https://www.usnews.com/news/world/articles/2022-05-30/in-bolivias-silver-mountain-artisanal-miners-turn-to-coca-and-the-devil

Por Marcelo Rochabrun y Santiago Limachi

CERRO RICO, Bolivia (Reuters) – Junto a una de las ciudades más pobres de Bolivia se encuentra una de las minas de plata más ricas en la historia de la humanidad, Cerro Rico, una fuente legendaria de riqueza para el Imperio español que es ahora siendo excavado por mineros artesanales.

Los mineros, trabajadores independientes que laboran en condiciones peligrosas en túneles oscuros y mal ventilados, viven de lo que ganan con los pedazos de plata que encuentran en el Cerro Rico, que se hunde lentamente y se derrumba sobre sí mismo.

El trabajo es tan tenso que muchos mineros beben etanol puro antes de entrar a los túneles, atestiguó Reuters. También mastican hojas de coca, una planta que se ha utilizado como fuente de energía durante siglos en los Andes y que también es la materia prima de la cocaína.

“Es imposible trabajar sin coca en la mina por los gases tóxicos”, dijo Miguel Angel Delgadillo, quien ha trabajado en Cerro Rico durante 25 años. Las hojas de coca se mastican por un lado de la boca, pero no se tragan. “Sirve como filtro”.

Los mineros también suelen tener demonios de color rojo como muñecos en sus casas y con ellos en el trabajo, un amuleto de la suerte inusual. Las entradas de las minas a menudo tienen imágenes de Satanás, a veces conocido como ‘tio’.

“El minero es católico solo hasta la puerta de entrada de la mina”, explicó Delgadillo. “Una vez que entra… cree en el diablo”.

HISTORIA MORTAL

La colina en forma de pirámide del Cerro Rico, que domina la ciudad de Potosí, es venerada por los bolivianos. Es parte del escudo de armas de su bandera y un sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO.

Pero Cerro Rico tiene una historia oscura. Millones de personas, en su mayoría indígenas, murieron trabajando aquí en condiciones horribles bajo el dominio español.

Solo este año, hasta 15 personas han muerto aquí, dijeron funcionarios locales, principalmente debido a derrumbes de túneles. La enfermedad pulmonar también es un riesgo.

“La gente empieza a trabajar aquí a los 15 o 16 años y la esperanza de vida es de unos 45 años porque desarrollan silicosis”, dijo Delgadillo, refiriéndose a una forma de enfermedad pulmonar crónica.

Durante años, las muertes han hecho sonar las alarmas sobre si la minería debería prohibirse o reducirse significativamente. Pero las autoridades también se enfrentan a una cruda realidad: este es un trabajo relativamente bien pagado en una de las naciones más pobres de América del Sur.

“Tendríamos que reasentar a unas 30.000 familias y encontrarles nuevas fuentes de trabajo”, dijo a Reuters Juan Téllez, asesor del gobernador de Potosí. “La gente no se va a ir”.

Los mineros artesanales, agrupados en 17 cooperativas, dijeron a Reuters que no tenían intención de irse. Los mineros pueden ganar alrededor de 150 bolivianos ($22) por día, por encima del salario mínimo nacional.

“Claramente tenemos que cuidarlo (Cerro Rico)”, dijo Severino Limachi, minero allí durante 20 años. “Pero tendría que haber una propuesta del gobierno para que la gente pueda migrar a otro lugar con un nuevo trabajo”.

($1 = 6,8000 bolivianos)

(Reporte de Marcelo Rochabrun y Santiago Limachi; Reporte adicional de Monica Machicao y Claudia Morales; Edición de Adam Jourdan y Rosalba O’Brien)

Derechos de autor 2022 Thomson Reuters.

Published by Bolivian Thoughts

Senior managerial experience on sustainable development projects.

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