Southern women who made history | Mujeres sureñas que hicieron historia

Evelyn Campos y Juan José Toro, El Potosi:

Andrea Arias Cuiza y Francisca Barrera fueron detenidas por participar en la revolución.
Andrea Arias Cuiza y Francisca Barrera fueron detenidas por participar en la revolución.
Andrea Arias Cuiza and Francisca Barrera were arrested for participating in the revolution.

Data on the origin of the Bolivian Women’s Day.

Women were, are and will be half of humanity. Because of this truism, they appear in all periods of our history and Bolivia is no exception.

From the earliest times, in our original cultures, women appear assuming leading or complementary roles together with male figures, generally their spouses or children.

Remembering October 11 as Bolivian Women’s Day, we present in these pages some women, from Chuquisaca and Potosí, who forged history by assuming leading roles.


Contrary to popular belief, Bolivian Women’s Day was not instituted by Lidia Gueiler Tejada, who was the first of the two women who governed the country, but by René Barrientos Ortuño, when he was in command of the nation.

That day is instituted by Decree Law 07352, issued on October 5, 1965, which in its sole article states the following:

“SOLE ARTICLE.- Declare on October 11, of each year, the National Day of Bolivian Women, in recognition of her contribution to the progress of the country and the creation of its cultural, civic and moral values in historical remembrance of the birth of ADELA ZAMUDIO, poetess and educator”.

Shortly after, on October 11 of the same year, through Law 339, that decree was raised to the rank of law.

Subsequently, on December 15, 1967, Supreme Decree 08098 was enacted, setting a half day off for women every October 11. What Gueiler did was promulgate Supreme Decree 17081, of October 2, 1979, which states that women will enjoy a full day of rest on that date.


Below we make a point of some of the southern women who carved the history of Bolivia and we start with the most important:

Juana Asurdui Llanos

The General of America

She was born in La Plata, today Sucre, on January 26, 1780 and was baptized two months later in Tarabuco. Her parents were Isidro Asurdui and Juliana Llanos. In the documents referring to her, her name is written with “s” and “i”.

She married on May 19, 1799 with the Potosino Asencio Padilla, with whom she had five children. She is the woman with the most prominence in the history of Bolivia because she led, together with her husband, the guerrilla of La Laguna, current Padilla municipality of the Tomina de Chuquisaca province.

In 1816, she received the appointment of lieutenant colonel. After the death of her husband, she decided to emigrate to Argentine lands. She returned to her hometown in 1825. She devoted herself to agriculture, managing several farms. She died in Sucre on May 25, 1862. During the government of Cristina Fernández de Kirchner, Argentina conferred the posthumous rank of general.

Andrea Arias Cuiza and Francisca Barrera

Women sacrificed for the revolution

Francisca Barrera and sisters Arias Cuiza.

Their figures, and sacrifice, correspond to the War of Independence.

In the book “Heroínas potosinas”, Justo Gómez and Hugo Canedo point out that Francisca Barrera Cuiza, Andrea and Juliana Arias Cuiza were cousins, all nieces of Alejo Cuiza, who was a guerrilla who fought in Vizente Camargo’s forces, and would have participated in the uprising of November 10, 1810, like Mercedes Tapia and Gregoria Aranibar de Matos.

In the National Archives and Library of Bolivia (ABNB) there is original documentation on Alejo and these women, including the recognition of Francisca’s daughter, who was married to Pablo Pérez.

According to her baptismal certificate, Andrea Arias Cuiza was born in Potosí on November 30, 1790 in the marriage of Pedro Arias and Josefa Cuiza. Her brothers were Pablo and Juliana Arias Cuiza. The latter would have been arrested and locked up in the Convento de las Recogidas.

There is documentary evidence that Andrea Arias y Cuiza was imprisoned in the royal prison in March 1812 for the criminal case that Pedro Vicente Cañete y Domínguez pursued against the brothers Manuel and Juan Pacheco, who rose up in Coroma.

Gómez and Canedo point out that Andrea and Francisca were flogged, mutilated and executed over a cannon in what is now Plaza 10 de Noviembre.

Mariana de Zudañez

Hidden heroine in the history books

She was born in 1770 and died in 1830, she was the sister of Jaime and Mariano Zudáñez. The latter was arrested and taken prisoner at gunpoint on May 25, 1809, by order of the president of the Court. Mariana came out behind the soldiers, shouting furiously: “Paisanos defend my brother for being loyal and a good neighbor.” Due to her temperament and courage, she is considered the hidden heroine of history books, she was the spark that triggered the “First libertarian cry of America”, because through her desperate cry for help, she transmitted her feelings to the residents of La Plata. that, without a moment’s hesitation, they went and came out in defense of Jaime de Zudáñez.

Josepha de Escurrechea

Preserver of gastronomic heritage

In her updated and documented biography, Iván F. Moreno reports that Doña Josepha de Escurrechea y Ondarza was born in Potosí on October 20, 1736 and was the only daughter of Miguel Antonio de Escurrechea e Iturburu and Micaela Javiera de Ondarza y ​​Galarza. She married Joaquín José de Otondo Álvarez Monroy Quirós y Santelices on December 8, 1756.

In 1784, the second Countess of Santa María de Otavi, Josepha Álvarez de Quirós Cejudo, died and inherited her title from Otondo, making her namesake of Escurrechea the third holder of that title.

Years earlier, in 1776, Doña Josepha de Escurrechea began to write her cookbook that became a fundamental document for the history of cooking in Hispanic America. Thanks to that recipe book, which is the oldest in the country, it was rescued, and the declaration of origin of recipes as famous as tripe, charquecán, chicha and the broth empanada known as “salteña” can be processed.

Martha Mendoza Loza

Educator, journalist, writer and poet

She was born in Llallagua on November 11, 1907 and died in Sucre on August 14, 1988. Her parents were Matilde Loza and the writer Jaime Mendoza. She spent her entire childhood in Sucre where she was educated. She graduated as a teacher from the Escuela Normal de Maestros in 1926. She worked in schools in La Paz, Villamontes, Vallegrande, Potosí and Santa Cruz. She was a librarian for the Ministry of Agriculture and deputy director of the National Archives and Library of Bolivia between 1969 and 1988. As a combative journalist she published opinion pieces in the newspapers La Industria and La Capital; in addition to “Retamar” reading book for children, “Leaves to the wind” compilation of journalistic articles or “Surcos” verses for children.

Agar Peñaranda Oropeza Agar

First Marxist feminist

She was a teacher, a doctor of laws and a graduate in languages, she was born in Sucre on May 25, 1915 and died on September 25, 1977. She was a revolutionary, a member of the Revolutionary Committee of the POR in Sucre and adopted “Marcel” as her combat name. She dominated Marxist, Leninist and Trotskyist theory. She directed the Central Library of the Faculty of Law. She founded several institutions, including the University Administrative Workers’ Union and numerous athenaeums, cultural and trade union groups. She distinguished herself in the fight for the defense of women’s rights. Her kidney ailments and the political persecution she suffered, ended her. She left several writings of a theoretical nature.

Maria Amelia Chopitea Villa

First Bolivian female doctor

She was born on March 20, 1900 in Colquechaca, Department of Potosí, and died in 1951 in Oruro. Her parents were Amelia Villa and Adolfo Chopitea. She decided to study medicine at the San Francisco Xavier University and her entrance was not easy since she broke into a purely masculine universe, but she paved the way for other women. She was an intern and assistant at the Santa Bárbara Hospital; She finished her studies with excellence on June 25, 1926, after defending her thesis Causes of Infant Mortality, she was titled as the first Bolivian woman doctor. Three months later the National Congress by Law of September 1926, sent her to perfect her studies in Paris, she specialized in Gynecology, Obstetrics and Pediatrics.

Amalia Villa de la Tapia

First Bolivian female aviator

She was born in Potosí, in a house on Nogales Street No. 29, on June 22, 1893, in the marriage of Eduardo Villa Diaz and Ernestina de la Tapia.

“I was very young when they took me to Tacna,” says the fictionalized biography written by Gaby Vallejo Canedo. That’s where my passion for flying began. I started to assure myself that I was going to build me wings to be a bird.”

Ramiro Molina wrote that “after the essential theoretical classes and the corresponding flight practices in Curtiss JN-4 ‘Jenny’ aircraft, Amalia was already authorized to receive her long-awaited patent” and “some people in Lima society, in the belief that that Amalia was Peruvian, they provided her with the airplane so that she could take the final test; in this way, on March 15, 1922, she received the female patent No. 1”, becoming the first Bolivian aviator.

She was the author of the history of Bolivian aviation that is contained in the three volumes of “Alas de Bolivia”. She died on March 4, 1994 at the age of 101. The aerospace museum of the Bolivian Air Force bears her name.

Editor’s Notes

  • The photo of the arrest of Andrea Arias Cuiza and Francisca Barrera corresponds to a staging of November 2017.
  • The record of Juana Asurdui was reviewed and approved by the historian Norberto Benjamín Torres.
  • The portrait of Juana Asurdui is a digital recreation by the artist Ramiro Ghigliazza.
  • The graphics of the Arias Cuiza sisters, Francisca Barrera and Josepha de Escurrechea are idealized portraits of ladies of the time.

Datos sobre el origen del Día de la Mujer Boliviana.

Las mujeres fueron, son y serán la mitad de la humanidad. Por esa verdad de Perogrullo, ellas aparecen en todos los periodos de nuestra historia y Bolivia no es la excepción.

Desde los primeros tiempos, en nuestras culturas originarias, las mujeres aparecen asumiendo papeles protagónicos o bien complementarios junto a figuras masculinas, generalmente sus cónyuges o hijos.

Al recordarse el 11 de octubre el Día de la Mujer Boliviana, presentamos en estas páginas a algunas mujeres, chuquisaqueñas y potosinas, que forjaron la historia asumiendo roles principales.


Contrariamente a la creencia popular, el Día de la Mujer Boliviana no fue instituido por Lidia Gueiler Tejada, que fue la primera de las dos mujeres que gobernaron el país, sino por René Barrientos Ortuño, cuando este ejercía el mando de la nación.

Se instituye ese día mediante el Decreto Ley 07352, emitido el 5 de octubre de 1965, que en su artículo único señala lo siguiente:

“ARTÍCULO ÚNICO.- Declárase el 11 de octubre, de cada año, día nacional de la mujer boliviana, como reconocimiento por su contribución al progreso del país y a la creación de sus valores culturales, cívicos y morales en recordación histórica del nacimiento de ADELA ZAMUDIO, poetisa y educadora”.

Poco después, el 11 de octubre del mismo año, mediante la Ley 339, se eleva ese decreto al rango de ley.

Posteriormente, el 15 de diciembre de 1967, se promulga el Decreto Supremo 08098 que fija medio día de descanso para las mujeres cada 11 de octubre. Lo que hizo Gueiler fue promulgar el Decreto Supremo 17081, del 2 de octubre de 1979, que señala que las mujeres gozarán un día completo de descanso, en esa fecha.


A continuación hacemos un punteo de algunas de las mujeres sureñas que labraron la historia de Bolivia y partimos con la más importante:

Juana Asurdui Llanos

La generala de América

Nació en La Plata, hoy Sucre, el 26 de enero de 1780 y fue bautizada dos meses después en Tarabuco. Fueron sus padres Isidro Asurdui y Juliana Llanos. En los documentos referidos a ella, su nombre es escribe con “s” e “i”.

Se casó el 19 de mayo de 1799 con el potosino Asencio Padilla, con quien tuvo cinco hijos. Es la mujer con más protagonismo en la historia de Bolivia debido a que lideró, junto a su esposo, la guerrilla de La Laguna, actual municipio Padilla de la provincia Tomina de Chuquisaca.

En 1816, recibió el nombramiento de teniente coronel. Tras la muerte de su esposo, decidió emigrar s tierras argentinas. Retornó a su ciudad natal en 1825. Se dedicó a la agricultura, administrando varias haciendas. Falleció en Sucre el 25 de mayo de 1862. Durante el gobierno de Cristina Fernández de Kirchner, Argentina le confirió el grado póstumo de generala.

Andrea Arias Cuiza y Francisca Barrera

Mujeres sacrificadas por la revolución

Francisca Barrera y hermanas Arias Cuiza.

Sus figuras, y sacrificio, corresponden a la Guerra de la Independencia.

En el libro “Heroínas potosinas”, Justo Gómez y Hugo Canedo señalan que Francisca Barrera Cuiza, Andrea y Juliana Arias Cuiza eran primas, todas sobrinas de Alejo Cuiza, que fue un guerrillero que combatió en las fuerzas de Vizente Camargo, y habrían participado en el alzamiento del 10 de Noviembre de 1810, al igual que Mercedes Tapia y Gregoria Aranibar de Matos.

En el Archivo y Biblioteca Nacionales de Bolivia (ABNB) existe documentación original sobre Alejo y estas mujeres, incluyendo el reconocimiento de la hija de Francisca, quien estaba casada con Pablo Pérez.

Según su partida bautismal, Andrea Arias Cuiza nació en Potosí el 30 de noviembre de 1790 en el matrimonio de Pedro Arias y Josefa Cuiza. Fueron sus hermanos Pablo y Juliana Arias Cuiza. Esta última habría sido detenida y encerrada en el Convento de las Recogidas.

Existe evidencia documental de que Andrea Arias y Cuiza fue encerrada en la cárcel real, en marzo de 1812, por la causa criminal que siguió Pedro Vicente Cañete y Domínguez en contra de los hermanos Manuel y Juan Pacheco, que se sublevaron en Coroma.

Gómez y Canedo señalan que Andrea y Francisca fueron flageladas, mutiladas y ejecutadas sobre un cañón en la hoy Plaza 10 de Noviembre.

Mariana de Zudáñez

Heroína oculta en los libros de historia 

Nació en 1770 y murió en 1830, fue hermana de Jaime y Mariano Zudáñez. Este último fue detenido y llevado preso a punta de pistola el 25 de Mayo de 1809, por orden del presidente de la Audiencia. Mariana salió detrás de los soldados, gritando enardecida: “paisanos defiendan a mi hermano por ser leal y buen vecino”. Por su temperamento y valentía se la considera la heroína oculta de los libros de historia, fue la chispa que desencadenó el “Primer grito libertario de América”, porque a través de su grito desesperado de auxilio, transmitió su sentir a los vecinos de La Plata que, sin dudar un instante, acudieron y salieron en defensa de Jaime de Zudáñez. 

Josepha de Escurrechea

Preservadora del patrimonio gastronómico

En su biografía actualizada y documentada, Iván F. Moreno da cuenta que doña Josepha de Escurrechea y Ondarza nació en Potosí el 20 de octubre de 1736 y fue la hija única de Miguel Antonio de Escurrechea e Iturburu y de Micaela Javiera de Ondarza y Galarza. Se casó con Joaquín José de Otondo Álvarez Monroy Quirós y Santelices el 8 de diciembre de 1756.

En 1784, muere la segunda condesa de Santa María de Otavi, Josepha Álvarez de Quirós Cejudo, y hereda su título a Otondo, con lo que su tocaya de Escurrechea se convierte en la tercera poseedora de ese título.

Años antes, en 1776, doña Josepha de Escurrechea comienza a escribir su libro de recetas de cocina que llegó a constituirse en un documento fundamental para la historia de la cocina en la América hispana. Gracias a ese recetario, que es el más antiguo del país, se rescató, y se puede tramitar la declaratoria de origen de recetas tan famosas como el mondongo, el charquecán, la chicha y la empanada de caldo conocida como “salteña”.

Martha Mendoza Loza 

Educadora, periodista, escritora y poeta

Nació en Llallagua el 11 de noviembre de 1907 y falleció en Sucre el 14 de agosto de 1988. Fueron sus padres Matilde Loza y el escritor Jaime Mendoza. Pasó toda su niñez en Sucre donde se educó. Se tituló como maestra de la Escuela Normal de Maestros en 1926. Trabajó en escuelas de La Paz, Villamontes, Vallegrande, Potosí y Santa Cruz. Fue bibliotecaria del Ministerio de Agricultura y subdirectora del Archivo y Biblioteca Nacionales de Bolivia entre 1969 y 1988. Como una periodista combativa publicó artículos de opinión en los periódicos La Industria y la Capital; además de “Retamar” libro de lectura para niños, “Hojas al viento” compilación de artículos periodísticos o “Surcos” versos para niños.

Agar Peñaranda Oropeza

Primera feminista marxista

Fue maestra, doctora en leyes y licenciada en idiomas, nació en Sucre un 25 de mayo de 1915 y murió el 25 de septiembre de 1977. Fue revolucionaria, militante del Comité Revolucionario del POR en Sucre y adoptó como nombre de combate “Marcel”. Dominaba la teoría marxista, leninista y trotskista. Dirigió la Biblioteca Central de la Facultad de Derecho. Fundó varias instituciones, entre ellas el Sindicato de Trabajadores Administrativos de la Universidad y numerosos ateneos, grupos culturales y sindicales. Se distinguió en la lucha por la defensa de los derechos de la mujer. Sus dolencias renales y la persecución política que sufrió, acabaron con ella. Dejó varios escritos de carácter teórico.

María Amelia Chopitea Villa

Primera médica boliviana

Nació el 20 de marzo de 1900 en Colquechaca, Departamento de Potosí, y murió en 1951 en Oruro. Sus padres fueron Amelia Villa y Adolfo Chopitea. Decidió estudiar medicina en la Universidad San Francisco Xavier y su ingreso no fue fácil ya que irrumpió en un universo netamente varonil, pero abrió el camino para otras mujeres. Fue practicante y ayudante en el Hospital Santa Bárbara; culminó sus estudios con excelencia el 25 de junio de 1926, después de defender su tesis Causas de la Mortalidad Infantil, se tituló como la primera mujer médica boliviana. Tres meses después el Congreso Nacional por Ley de septiembre de 1926, la envió a perfeccionar sus estudios a París, se especializó en Ginecología, Obstetricia y Pediatría. 

Amalia Villa de la Tapia

Primera aviadora boliviana

Nació en Potosí, en una casa de la calle Nogales No. 29, el 22 de junio de 1893, en el matrimonio de Eduardo Villa Diaz y Ernestina de la Tapia.

“Era yo muy niña cuando me llevaron a Tacna —dice la biografía novelada que escribió Gaby Vallejo Canedo—. Allá comenzó mi pasión por volar. Empecé a asegurarme a mí misma de que iba a construirme unas alas para ser pájaro”.

Ramiro Molina escribió que “después de las imprescindibles clases teóricas y las correspondientes prácticas de vuelo en aeronaves Curtiss JN-4 ‘Jenny’, Amalia ya estaba habilitada para recibir su ansiado brevet” y “algunas personas de la sociedad limeña, en la creencia de que Amalia era peruana, le facilitaron el aeroplano para que rinda la prueba final; de esta manera el magno 15 de marzo de 1922 recibió el brevet femenino No. 1”, convirtiéndose en la primera aviadora de Bolivia.

Fue autora de la historia de la aviación boliviana que está contenida en los tres tomos de “Alas de Bolivia”. Murió el 4 de marzo de 1994 a la edad de 101 años. El museo aeroespacial de la Fuerza Aérea Boliviana lleva su nombre.

Notas del editor

  • La foto del arresto de Andrea Arias Cuiza y Francisca Barrera corresponde a una teatralización de noviembre de 2017.
  • La ficha de Juana Asurdui fue revisada y aprobada por el historiador Norberto Benjamín Torres.
  • El retrato de Juana Asurdui es una recreación digital del artista Ramiro Ghigliazza.
  • Los gráficos de las hermanas Arias Cuiza, Francisca Barrera y Josepha de Escurrechea son retratos idealizados de damas de la época.

Published by Bolivian Thoughts

Senior managerial experience on sustainable development projects.

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